Actualizaciones diarias de News Americas

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El contenido apareció originalmente en: Noticias de América Latina – Aljazeera

Ciudad de México, México – Caminando por el histórico distrito del Zócalo de Ciudad de México, Darío Solano-Rojas señala los signos de una catástrofe subterránea que está en marcha.

Las calzadas son irregulares en la plaza central de la ciudad, las calles y los paseos están inclinados y se retuercen. Los cimientos de muchos edificios se han hundido drásticamente, mientras que otros presentan una visible inclinación, lo que provoca grietas en el pavimento circundante. Dos de las estructuras más emblemáticas de la ciudad, el Palacio de Bellas Artes y la Catedral Metropolitana (construida con las piedras del templo azteca que había allí), parecen estar desapareciendo en la tierra.

En el interior de la catedral, Solano-Rojas, catedrático de Ingeniería Geológica de la Universidad Nacional Autónoma de México, señala una caja acristalada unida al techo por un cable tenso. En el centro de la nave cuelga un punto de gran peso, que traza una línea que indica cómo la catedral se ha desplazado de forma desigual a lo largo de los siglos, con una caída de unos 2,5 metros en la sección más afectada.

En el centro de la nave central de la Catedral Metropolitana cuelga una pesa que registra el movimiento de la catedral a lo largo de los siglos. [Nick Hilden/Al Jazeera]

Ciudad de México se hunde, al igual que sus grandes monumentos. Partes de esta ciudad de casi 9 millones de habitantes se hunden en la tierra hasta 40 cm al año, debido a una crisis hídrica que se remonta a 500 años atrás y que hoy se manifiesta con asombrosas ironías.

Una de las atracciones más conocidas de Ciudad de México, los canales de Xochimilco, con sus exuberantes lagunas y sus barcas decoradas con colores, se remontan al lago precolonial que antaño saciaba la sed de la ciudad. Hoy, sus barrios adyacentes se han quedado sin agua.

Al norte está Iztapalapa, una de las colonias más empobrecidas y peligrosas de la ciudad, donde el suministro de agua es irregular desde hace años. A menudo se reduce a un goteo o se interrumpe por completo durante días e incluso semanas.

Aunque, por desgracia, no es de extrañar que en un barrio marginado se produzcan averías en servicios esenciales, quizá resulten más imprevistos los cortes de agua en la zona adyacente de Coyoacán, un barrio de clase alta más conocido por ser el hogar de la pareja de pintores Frida Kahlo y Diego Rivera.

Un niño lleva a casa cubos llenos de barriles de agua potable cargados desde camiones cisterna en Iztapalapa, Ciudad de México. [Yuri Cortez/AFP]

En el centro de la lucha de la ciudad -y de su hundimiento- está su dependencia de las aguas subterráneas. A medida que el acuífero subterráneo se agota y el suelo se asienta, la ciudad se hunde cada vez más. “Hay una solución: Dejar de sacar agua del subsuelo”, dice Solano-Rojas. “Pero eso no va a ocurrir”.

La situación en Ciudad de México demuestra que tanto los ricos como los pobres están mal preparados para cuando se agoten las reservas de agua, y el dinero sólo llega hasta cierto punto.

Un problema para siempre

“Nací con este problema existente”, dice Solano-Rojas. “Creía que era normal en todas partes, pero no es así”.

Para entender el “hundimiento” de la ciudad y la escasez de agua que lo provoca, es necesario echar la vista atrás medio milenio. Los aztecas ya habían erigido una civilización sobre y entre la red local de lagos, destacando la capital de Tenochtitlan, que se alzaba en el emplazamiento del actual distrito central de Ciudad de México.

Si se hubiera permitido que el imperio de Moctezuma, penúltimo gobernante azteca, siguiera expandiéndose, es posible que se hubiera encontrado con problemas de abastecimiento de agua similares. Sin embargo, la llegada del conquistador español Hernán Cortés y sus tropas coloniales lo alteró todo: arrasaron Tenochtitlan y construyeron su propia ciudad en su lugar.

“Es un problema histórico”, explica Elena Tudela Rivadeneyra, catedrática de Arquitectura de la Universidad Nacional Autónoma de México y cofundadora de la Oficina de Resiliencia Urbana, que desarrolla estrategias para ayudar a las ciudades a capear el cambio climático. “Desde que decidimos secar el sistema lacustre que teníamos aquí -y que empezó [shortly after the Spanish arrived] alrededor de 1608- empezamos a tener una relación difícil con el agua”.

Drenar los lagos y construir sobre ellos creó dos problemas importantes. En primer lugar, disminuyó el suministro local de agua, lo que obligó a la ciudad a importar gran parte de su agua dulce, una parte significativa de la cual debe bombearse a un gran coste a más de 100 metros (328 pies) por la sierra donde se asienta la ciudad. En segundo lugar, a medida que la ciudad crecía y consumía el agua que le quedaba, empezó el hundimiento. A partir de ahí, los problemas se multiplicaron.

La cámara está nivelada, pero los edificios del Zócalo no. La policía antidisturbios está al fondo, detrás de las barreras; el edificio de la derecha es el Palacio Nacional, donde son frecuentes las protestas. [Nick Hilden/Al Jazeera]

Una ciudad que se hunde

Una de las primeras cosas que uno nota al aterrizar en Ciudad de México es que la pista del aeropuerto está inusualmente llena de baches. El asfalto cada vez más irregular es consecuencia del hundimiento.

Puede que el impacto más obvio del hundimiento sea la construcción de edificios y el desnivel de las carreteras, pero problemas mayores acechan fuera de la vista.

Un reciente estudio descubrió que la integridad del metro se ve progresivamente comprometida, y aún hay más: “También rompe las tuberías”, dice Tudela Rivadeneyra.

Cuando Ciudad de México empezó a modernizar su sistema municipal de abastecimiento de agua en la década de 1940 -un acontecimiento que Diego Rivera celebró con la creación de impresionantes murales subacuáticos que puedes visitar en el Museo del Cárcamo del Parque de Chapultepec-, su población era de sólo unos pocos millones de habitantes. Cuando esa cifra se disparó hasta los 22,5 millones de habitantes actuales, la infraestructura hidráulica no sólo no pudo satisfacer la creciente demanda, sino que se vio continuamente afectada por los hundimientos.

En la actualidad, la ciudad pierde alrededor del 40% de su agua debido a fugas en tuberías rotas.

Los murales de Deigo Rivera que conmemoran la construcción del sistema municipal de aguas en el Museo del Cárcamo del Parque de Chapultepec de Ciudad de México. [Nick Hilden/Al Jazeera]

“Las fugas son bastante difíciles de solucionar”, afirma Tudela Rivadeneyra. “Aunque las sustituyas por nuevos materiales y soluciones más elásticas y técnicas y tecnológicas, sigues teniendo bastante problema”.

Las infraestructuras hídricas se han convertido en una de las principales preocupaciones de los votantes en las próximas elecciones a la alcaldía de la ciudad, y aunque los candidatos han hecho valientes declaraciones sobre soluciones rápidas, Tudela Rivadeneyra afirma que no son realistas. Señala que, aunque la ciudad dispusiera del dinero necesario -y no lo tiene-, la enorme cantidad de obras necesarias para una rápida reconstrucción de las infraestructuras es insostenible en una ciudad en la que la gente se ve obligada a desplazarse a veces durante horas cada día. El aumento del tráfico, ya de por sí notorio, paralizaría la ciudad.

Mientras Ciudad de México se queda sin agua, para muchos los grifos ya se están secando.

Las piedras alrededor de Bellas Artes se están agrietando y requieren reparaciones frecuentes [Nick Hilden/Al Jazeera]

El Día Cero ya está aquí

En el debate sobre la crisis del agua en la ciudad, el término “Día Cero” se utiliza con frecuencia para describir la supuesta fecha en que los pozos se secarán. Muchos lo sitúan a finales de junio. Pero la situación es complicada.

“No creo que vaya a llegar un Día Cero”, dice Solano-Rojas. “El Día Cero ya ha ocurrido”.

Mientras que distritos céntricos populares como la Condesa y la Roma siguen relativamente indemnes a la situación -aunque muchas de sus otrora majestuosas fuentes ahora están secas-, los residentes de zonas como Iztapalapa y Coyoacán te dirán que el concepto de Día Cero prácticamente carece de sentido.

“El Día Cero ha llegado para mucha gente en toda la zona metropolitana”, dice Tudela Rivadeneyra. “El 25% de la población no recibe suficiente agua. Técnicamente, el 98% de la población tiene la infraestructura para obtenerla, pero eso no significa que abras el grifo y haya agua.”

El problema se extiende más allá de la propia Ciudad de México.

“Los sábados y domingos no tenemos agua en casa”, dice Israel, residente de la cercana ciudad de Toluca. “De lunes a viernes, la situación es irregular. Puede haber un día o dos con agua y el resto de los días entre semana, sólo recibimos una cantidad muy pequeña.”

Y en Cuernavaca, aproximadamente a una hora al sur de Ciudad de México, los residentes han bloqueado la autopista para protestar por la escasez de agua.

De pie en la parte alta trasera de la Iglesia de San Francisco, es evidente que el suelo de la nave se está hundiendo [Nick Hilden/Al Jazeera]

La situación ha obligado a recurrir a soluciones provisionales que sólo llegan hasta cierto punto. “La gente puede pedir camiones con agua en aquellas zonas en las que la situación es crítica”, dice Israel. “Pero la solución común con algunas personas y empresas locales con las que he hablado es que están pagando camiones privados para que les lleven agua”.

Estos camiones cisterna -a menudo acompañados de guardias armados- se están convirtiendo en omnipresentes en toda la ciudad. Como era de esperar, se ha hablado de la posibilidad de que el cártel entre en el negocio privado del agua. En México, si algo puede convertirse en mercancía, el cártel se encarga de ello.

Así pues, el Día Cero ya ha llegado para muchos en la ciudad, y para quienes aún no lo han experimentado, la cuestión es más complicada que una fecha en un calendario.

Este calendario teórico se refiere específicamente al agotamiento del Sistema de Agua Cutzamala, que se abastece de las cuencas vecinas que actualmente están aproximadamente al 30% de su capacidad y proporcionan alrededor del 30% del agua de la ciudad. Pero eso representa menos de un tercio del suministro de agua: El resto se encuentra en el acuífero directamente debajo de la ciudad.

“Lo que realmente asusta es la posibilidad de un Día Cero para el acuífero, porque proporciona el 70% del agua que consumimos”, dice Tudela Rivadeneyra. “Eso es una catástrofe. Ahora mismo, la gente está sufriendo y no es algo que deba tomarse a la ligera. El 30% es como si 5 millones de personas -una cuarta parte de la población del área metropolitana- no tuvieran suficiente agua”, dice, y añade que “el acuífero no es reemplazable. No es algo que se pueda conseguir con camiones cisterna”.

Los expertos no se ponen de acuerdo sobre cuánto tiempo puede durar el acuífero al ritmo de consumo actual, y lo sitúan entre cinco y 20 años. Lo que es seguro es que hay que tomar medidas drásticas para evitar una catástrofe hídrica total.

“Es como un vaso en el que bebes agua a sorbos todos los días”, dice Tudela Rivadeneyra. “Al final, se acabará”.

El emblemático Palacio de Bellas Artes se hunde a su izquierda. Aquí, la cámara está nivelada y plana pero el suelo no está [Nick Hilden/Al Jazeera]

La necesidad de soluciones a largo plazo

Mientras la ciudad se apresura a buscar soluciones rápidas, como el racionamiento del agua, los camiones cisterna, la promoción de la conservación individual y la recogida de la lluvia (se han distribuido equipos de recogida a muchas empresas y hogares, pero hace poco Ciudad de México vio lloviznar por primera vez en meses), la crisis lleva mucho tiempo gestándose y las soluciones no pueden surgir de la noche a la mañana.

“No hay mucho que se pueda hacer a corto plazo”, admite Tudela Rivadeneyra, “porque no hay tiempo ni dinero suficiente para ello”. Se muestra más esperanzada con las soluciones a largo plazo, pero “no cree que los políticos sean prácticos al respecto o inviertan lo suficiente en ellas”.

Deben producirse muchos cambios significativos, pero según Solano-Rojas, uno de los ajustes clave es mental. “Usamos el agua pensando que es un recurso renovable”, afirma. “Tuvimos esta gran ofensiva contra el plástico de un solo uso, como las pajitas, pero seguimos teniendo agua de un solo uso”.

Además de bombear enormes cantidades de agua dulce, Ciudad de México también bombea la mayor parte de su agua usada en forma de aguas residuales al cercano estado de Hidalgo. La construcción de esta tubería -una enorme obra de infraestructura denominada Túnel Emisor Oriente- requirió cuantiosos recursos, y sus detractores sostienen que agrava la crisis hídrica en lugar de paliarla, al evacuar el agua de la ciudad en lugar de retenerla.

“Sólo tratamos el 15% del agua”, dice Tudela Rivadeneyra. “Es un porcentaje muy bajo, y casi toda el agua que utilizamos va a parar al alcantarillado. Así que estamos importando agua y exportando todos los problemas sin tratarlos localmente”.

Soldados colocan una planta de tratamiento de agua en el Parque de San Lorenzo en la Ciudad de México, el 11 de abril de 2024. Los habitantes de un sector de la Ciudad de México se han visto afectados por la contaminación de un pozo de agua con una sustancia aceitosa, en medio de una sequía extrema que afecta a varias zonas del país [Alfredo Estrella/AFP]

Ante la inminencia de las elecciones presidenciales, el partido en el poder de Andrés Manuel López Obrador (AMLO), Morena, está desesperado por aparentar que aborda la creciente emergencia hídrica. Una de sus principales propuestas consiste en establecer nuevos pozos de agua en las zonas más afectadas, pero Tudela Rivadeneyra se muestra dubitativa y coincide en que, para construir soluciones reales, primero debe producirse un importante cambio de mentalidad.

“Si acabamos sacando todos los pozos de agua, trayendo camiones cisterna de donde podamos, de otras cuencas, la gente sufrirá de todos modos. La demanda es demasiado alta”, explica. “En lo que deberíamos centrarnos es en qué hacer a continuación y cómo cambiar la forma en que entendemos el agua en la ciudad, y la forma en que el agua se relaciona con el desarrollo urbano”.

Privatización y cambio climático

Uno de los factores que contribuyen a la escasez de agua es la privatización. Los fabricantes de cerveza, refrescos, papel y productos químicos tienen importantes operaciones en Ciudad de México y el vecino Estado de México, y se les otorgan enormes concesiones de agua. Las normativas sobre el agua a las que se enfrentan son poco estrictas o se eluden mediante la corrupción.

Los expertos señalan que estos derechos de agua pueden revocarse legalmente y que se ha sentado un precedente con medidas similares adoptadas en el pasado.

“Lo que deberían hacer es lo que hicieron con la industria de los combustibles fósiles”, afirma Tudela Rivadeneyra. “Que se vayan de la ciudad, porque aquí no hay agua suficiente para ellos. Deberían trasladarse a otras partes del país donde tengan más oportunidades de obtener agua sin secar los pocos recursos que tenemos.”

Se refiere a un plan establecido por López Obrador para descentralizar el gobierno trasladando organismos con sede en Ciudad de México a zonas menos pobladas del país, en un esfuerzo por aliviar la contaminación y la presión sobre las infraestructuras de la megalópolis. Aunque los críticos han señalado que este objetivo sólo se cumplió parcialmente, se trasladó la empresa petrolera estatal Pemex de su torre de 51 pisos en la ciudad a la costa menos poblada del estado de Campeche, donde se produce la mayor parte de los combustibles fósiles de México.

Este tipo de descentralización, subrayan tanto Solano-Rojas como Tudela Rivadeneyra, es esencial para resolver la crisis del agua. Desgraciadamente, dice esta última, la deslocalización de la industria con gran consumo de agua requerirá un capital político prodigioso, pero hay poca voluntad de gastarlo.

Señala que, aunque el gobierno ha emprendido campañas de concienciación sobre la necesidad de la responsabilidad individual -duchas más cortas y cosas por el estilo-, estos esfuerzos no son suficientes.

“Pero aunque todos hiciéramos eso, no sería suficiente si seguimos teniendo estas concesiones”, afirma.

Y luego, por supuesto, está el cambio climático. El 15 de abril, Ciudad de México vivió su día más caluroso jamás registrado, en medio de una sequía histórica.

La lluvia es esencial para renovar el acuífero y aprovechar las estrategias de captación de la ciudad. En los últimos años, Ciudad de México ha recibido menos lluvias, pero más intensas. Esto complica la captación porque las erupciones repentinas y efímeras de precipitaciones requieren mayores superficies de captación.

Al mismo tiempo, hace que la ciudad sea más propensa a las inundaciones, agravadas por la falta de espacios abiertos y verdes que, de otro modo, permitirían que la humedad se filtrara en la tierra.

“Deberíamos retirar el asfalto de las partes de la ciudad que realmente no lo necesitan, como las periferias”, afirma Tudela Rivadeneyra.

El asfalto bloquea la filtración de agua, lo que no sólo provoca inundaciones sino que impide que la lluvia llegue al acuífero. La retirada del asfalto es especialmente importante en zonas como Iztapalapa, que descansa sobre basalto poroso en lugar de un lecho lacustre impermeable como el resto de la ciudad, y puede resultar vital para reponer el depósito subterráneo.

“Necesitamos ir recargando el acuífero para no tener un Día Cero general”, subraya Tudela Rivadeneyra.

A la derecha de la Catedral Metropolitana, es evidente que sus cimientos se hunden [Nick Hilden/Al Jazeera]

Acción colectiva

Hace poco llovió en Ciudad de México por primera vez en mucho tiempo. Este corresponsal observó a una anciana menuda y muy arrugada que miraba al cielo con una alegría desprevenida que rozaba el alivio, con los brazos abiertos hacia el cielo.

Si Ciudad de México quiere superar esta crisis, ella y todos los que viven allí -los habitantes industriales en particular- tendrán que cambiar la forma de considerar el agua.

Según Tudela Rivadeneyra, eso significa “centrarse en soluciones que tengan más que ver con la colectividad. En lugar de que un edificio pida agua porque existe, hay que preguntarse qué tipo de agua produce. ¿Cómo podemos conectarlo a otro edificio o zona que necesite ese tipo de agua?”.

Anima a entender dónde se origina el agua y adónde va: por qué las calles se convierten en ríos.

“Conoce lo que pasa bajo tus pies, porque el agua es muy invisible. Hacerla visible cambia nuestra forma de relacionarnos con ella. Tratar el agua de formas diferentes que sean más circulares tiene mucho sentido, y no es tan difícil”.

¿Podrá Ciudad de México alcanzar la circularidad ecosistémica necesaria para superar su emergencia hídrica? Con lo peor aún por llegar, parece que no es cuestión de puede pero debe.

Visto desde arriba, es difícil distinguirlo, pero el emblemático Palacio de Bellas Artes se hunde a su izquierda [Nick Hilden/Al Jazeera]


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